Sábado 24 de Agosto de 2019


Universidad de Talca: Región del Maule, capital de la bioinformática latinoamericana
Daniel Fajardo C.
Con tres años de funcionamiento, el Centro de Bioinformática y Simulación Molecular ha logrado avances sorprendentes para el desarrollo de la biotecnología. La cepa Carménère y el sector frutícola son algunos ejemplos.

Publicado: Jueves, 25 de Agosto de 2005

"Sin duda, tenemos la mayor capacidad computacional en Chile", dice seguro Danilo González, director del Centro de Bioinformática y Simulación Molecular de la Universidad de Talca. Y es que la sala que reúne a un grupo de jóvenes de la carrera de Ingeniería Bioinformática puede parecer pequeña, pero agrupa un sistema de cómputo único en Latinoamérica que tiene como fin utilizar las tecnologías de la información para ayudar a la investigación biotecnológica.

Tradicionalmente relacionada a las profesiones agrícolas, la Universidad de Talca abrió hace tres años la disciplina bioinformática y el éxito ha sido tal, que es el punto obligatorio para científicos de Chile y el mundo en esta materia. Adelantos como la generación de la cepa del vino Carménère y el mejoramiento de productos frutícolas son algunos ejemplos de lo que se ha realizado en estas aulas.

Se podría decir que el comienzo del Centro de Bioinformática está en sus servidores, donde destaca un Silicon Graphics, que ya lo quisiera cualquier multinacional. Este equipo permite procesar los millones de datos de investigaciones moleculares y mostrarlos gráficamente a través de terminales con una conexión de 1GB de velocidad. Frente a la pantalla, los estudiantes se ponen unos anteojos especiales para ver la estructura en imágenes 3D moviéndola y estudiándola a su gusto.

Para hacerse una idea de la potencia de esta infraestructura, un cálculo científico que tomaría alrededor de 5 años con un conjunto de un equipamiento promedio, se demora 20 días en los laboratorios maulinos. "Las herramientas de simulación molecular te dan la oportunidad de observar algo que es imposible visualizar en un laboratorio, ya que no existen las herramientas para ello. Consiste en un dibujo al cual le aplicamos leyes físicas para ver cómo se movería en el espacio", señala González.

Nivel internacional

La bioinformática es el corazón de cualquier proyecto biotecnológico, debido a que toda la proyección experimental que se realiza en las investigaciones científicas genera tal cantidad de datos, que la única forma de procesarlos es a través de sistemas computacionales. Y la interpretación de esta información requiere de especialistas bioinformáticos.

Aunque aún no ha egresado nadie de la carrera, porque se abrió hace sólo tres años, el profesional de esta área es alguien que viene del mundo de las ciencias biológicas, pero que usa fuertemente las herramientas informáticas. "El fin de un ingeniero bioinformático no es el computador, sino el conocimiento de técnicas para desarrollar nuevos genes de forma racional", señala Gonzalo Riadi, profesor de la Escuela de Ingeniería en Bioinformática de la Universidad de Talca, y agrega: "La bioinformática sirve básicamente para acelerar descubrimientos en biotecnología. O sea, ahorra tiempo y plata en las investigaciones", La secuenciación de los genomas no es fácil; por lo tanto, el trabajo de este centro comienza al extraer el material genético de un material orgánico, tomando una muestra. Ésta se secuencia mediante un conjunto de letras que se procesan en el computador.

Pero el potencial de la bioinformática no sólo está en el área de las frutas y vegetales, sino también en el hombre, mediante la investigación de drogas y medicamentos, dentro del área de la farmacología.

Sin ir más lejos, el Centro de Bioinformática y Simulación Molecular de Talca, junto al Centro de Estudios Científicos de Valdivia acaban de hacer un hallazgo de primer nivel que están a punto de publicar. Lograron descifrar y realizar la simulación de los "canales de potasio" que se encuentran presentes en los organismos vivos.

Los canales de potasio, elemento que llevaba décadas de investigación en el mundo sin resultados positivos, está relacionado con una serie de procesos electrofisiológicos del ser humano, claves en una serie de enfermedades como la epilepsia o el mal del Parkinson.

"Muchas de las conclusiones que nosotros sacamos gracias a la computación ahorran muchos experimentos. De hecho, bajo criterios experimentales tradicionales, hubieran pasado varios años más para que se hubiera dado con los resultados que descubrimos en los canales de potasio mediante procesos informáticos", dice Danilo González.

Los próximos pasos

Este grupo de investigadores ubicados en el valle del río Maule tienen claro que el futuro de la bioinformática, al menos en Chile, está por el lado de la biotecnología vegetal. "Chile es uno de mayores productores de fruta en el mundo; por lo tanto, el impacto económico sería mucho mayor. Desgraciadamente, el desarrollo en este campo es bastante menor de lo que podía esperarse. Al menos está en boca de algunos políticos. En el camino veremos si se cumple lo que están proponiendo", señala Gonzalo Riadi.

Gran parte de lo que se ha logrado en el Centro de Bioinformática y Simulación Molecular se debe a la gestión del rector de la Universidad de Talca, Dr. Álvaro Rojas, que apostó por el desarrollo biotecnológico en esta casa de estudios.

En este aspecto, las investigaciones se financian principalmente a través de proyectos como el Fondecyt y el Fondef. Aún no hay financiamiento de privados, pero Danilo González cree que formando un gran consorcio se podrían obtener más fondos. "Si se reúnen varias empresas y dividen los gastos, se pueden compartir todos los descubrimientos científicos, y así todo Chile va a poder ganar en las exportaciones", concluye el director del Centro de Bioinformática y Simulación Molecular de la Universidad de Talca.

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