Jueves 19 de Mayo de 2022


La Central: Desde hoy, Chile es más potente

El funcionamiento de Ralco por dentro es fascinante. Son varios los componentes que, en su conjunto, permiten a este titán hidroeléctrico convertirse en la central más grande del país.El funcionamiento de Ralco por dentro es fascinante. Son varios los componentes que, en su conjunto, permiten a este titán hidroeléctrico convertirse en la central más grande del país.

Publicado: Lunes, 27 de Septiembre de 2004

Fueron necesarios US$ 570 millones para ver Ralco hecha realidad. La central, ubicada en el Alto Biobío, tendrá una potencia de 570 MW y aportará un promedio de generación eléctrica de 3.100 GWh, utilizando un caudal de 232 metros por segundo y una altura de caída de 175 metros. Todo esto la transforma en la central hidroeléctrica más grande del sistema energético chileno. En términos simples, el aporte de Ralco constituirá un poco más del 9 % de la energía requerida por el Sistema Interconectado Central (SIC) en 2004.

Ralco en la intimidad

Julio Montero encabezó el equipo que dirigió y ejecutó la construcción de Ralco. Desde su perspectiva, no es menor inaugurar la central, ya que es un acontecimiento que le llena de orgullo.

Pero, al mismo tiempo, le obliga a hacer una retrospectiva y dimensionar todos los desafíos y sacrificios que significó la cristalización de esta obra. Una de las primeras observaciones que realiza es anotar la zona donde se emplaza Ralco, que es de difícil acceso y sin tomar en cuenta aún las hostiles condiciones climáticas que se registran en el lugar.

"Han pasado muchas cosas respecto del proyecto Ralco. Encontrarse inaugurando una obra a la cual uno le entregó tanto, es importante. El esfuerzo que significó para tanta gente despierta orgullo al ver que hicimos las cosas bien. Tuvimos dificultades de toda índole. Sociales, técnicos, políticos y hasta de terrorismo. Pero los fuimos sorteando uno a uno con mucho empuje. Hubo un grupo enorme de personas, hasta 3.500 en un momento, todos con el objetivo de entregar esta central al país".

Los componentes de una central

Cuando se busca dónde construir una central hidroeléctrica se necesitan dos cosas: Agua en cantidad importante, y que exista cierta altura de caída o desnivel. "Finalmente eso es energía, poder transformar la energía hidráulica en eléctrica. Caudal y desnivel. Esto entrega el potencial, que es la masa a una cierta altura", explica Montero.

"Esta energía hidráulica se transforma en mecánica a través de una turbina. Una vez que tengo la mecánica, la transfiero a un eje que está en rotación. Aquí interviene el generador, el que logra transformar la energía mecánica en eléctrica. Esta rotación produce un campo electromagnético que genera un flujo de corriente", explica el experto.

Sin embargo, antes hay que transformar su potencial para la transmisión. "Esta es la misión del transformador, elevarla para llevarla a la tensión de transmisión que tienen las líneas, con el fin de transportar la energía a través de largas distancias sin mayores pérdidas", señala Montero.

En definitiva, el transformador debe llevar la energía eléctrica en un nivel de potencial económica y técnicamente apto para transmitir a los centros de consumo. "Una vez que llega allí, mediante otro transformador se baja la tensión al nivel que se usa residencialmente o en la industria", explica el experto.

En este sentido, Ralco tiene dos unidades generadoras, las que están compuestas cada una por una turbina, generador y transformador. "Las turbinas tienen una posibilidad de sobreapertura en los álaves, que son los que controlan el flujo de agua dentro de ella. Estas se pueden abrir bastante más que su apertura de diseño".

Aporte real

Por otra parte, la bocatoma de la central se ubica en la ribera sur del embalse, a poca distancia del cuerpo de la presa.

Permite captar el caudal de diseño de la central - o la cantidad de agua que se utiliza para generar- incluso con el nivel mínimo de operación eventual del embalse. El túnel de aducción, de 9,2 metros de diámetro y 7 kilómetros de longitud, es enteramente revestido con hormigón. La cantidad total de roca que se extrajo desde el túnel fue de 570 millones de m3. A lo largo de los 7 kilómetros de túnel se colocaron 65.000 m3 de hormigón de un espesor de 30 centímetros.

En este sentido, el aporte de Ralco permite asegurar durante mínimo dos años el abastecimiento de energía para el país, lo que es recibido con gran beneplácito por las autoridades energéticas nacionales.

Datos de interés

A continuación, presentamos algunas de las características que posee la central.

Se trabajaron 363 días al año desde 1997 a la fecha, parando sólo para el 18 de septiembre y el 1 de enero. El peak de mano de obra fue de 3.500 trabajadores en abril y mayo de 2003. Durante todo el período de construcción el 10% de la mano de obra fue pehuenche.

Ralco es la quinta presa más alta del mundo construida con Hormigón Compactado con Rodillo (HCR) y la séptima del mundo con mayor volumen de HCR.

Su peso se calcula en 3.600.000 toneladas.

Se construyeron 20 kilómetros de caminos para poder acceder a las obras de la presa durante el período de construcción.

En marzo de 2003 se batió el récord mensual de colocación de HCR con 149 mil m3. El récord diario de colocación de HCR ocurrió el mismo mes con 7.738 m3.

El promedio mensual más elevado se dio en el período comprendido entre noviembre de 2002 y abril de 2003 con una colocación mensual de 127.341 m3.

La casa de máquinas, donde se ubican todos los equipos que transforman la energía hidráulica en eléctrica, tiene un ancho de 26 metros, una altura de 48 metros - similar a un edificio de 15 pisos- y un largo de 110 metros. En ella se alojan dos turbinas tipo Francis de eje vertical, cada una de 285 MW de potencia. El peso total de los diferentes tipos de acero empleados en la fabricación de equipos fue de aproximadamente seis mil toneladas, de las cuales cuatro mil corresponden a los equipos de generación eléctrica y 2.000 a equipos hidromecánicos, también conocidas como compuertas.

El transformador

Por otra parte, el transformador es el equipo más pesado, 230 toneladas, que llegó a la casa de máquinas como una sola unidad. La central cuenta con dos transformadores idénticos, los que demoraron 30 días cada uno en ser trasladados desde el puerto de Talcahuano hasta la casa de máquinas. La velocidad promedio de traslado fue de 9 km/h.

El estator es el equipo más pesado - 530 toneladas- que se instala en la caverna, pero éste llegó desarmado.

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